Posted : 2014-09-02 11:05
Updated : 2014-09-02 18:18

Veteran NK diplomat likely to visit Europe this week

Kang Sok-ju, a seasoned North Korean diplomat, is likely to make a rare trip to Europe this week, government sources said Tuesday, in a move seen as in line with the North's efforts to break from its international isolation.

Kang, secretary of the Central Committee of the Workers' Party of Korea, is expected to make a tour of Germany, Belgium, Switzerland and Italy, starting later this week, to meet political figures in those countries, the sources said.

Given his status in North Korea, however, Kang's visit to Europe takes on significance at a time when burgeoning signs of the North's diplomatic contact with major countries are growing, experts said.

"Taking into consideration Kang's status in North Korea, his visit may have a specific purpose," a source said, requesting anonymity.

Kang's envisioned visit to Europe coincides with North Korean Foreign Minister Ri Su-yong's planned trip to New York to attend the U.N. General Assembly slated for later this month.

Speculation is growing that North Korea and the United States may revive their contact channels amid reports that high-ranking officials from the U.S. made a secret visit to Pyongyang on an aircraft on Aug. 16 to discuss the issue of three detained American citizens.

Kang was involved in crafting the 1994 Agreed Framework between the U.S. and the North, under which Pyongyang promised to freeze its nuclear activities in return for light water reactors and oil as well as a gradual normalization of diplomatic ties.

Experts said it is too early to predict that the North's relations with the U.S. will improve in the foreseeable future, given that Washington is not likely to change course on its policy on Pyongyang ahead of the mid-term elections in November.

The White House said Sunday that U.S. policy on North Korea remains unchanged, which is that Pyongyang must demonstrate its commitment to ending its nuclear ambitions through action if it hopes to reopen negotiations with Washington. (Yonhap)

Kang may meet with high officials from Japan during his stay in Switzerland slated for late next week as a ranking official dealing with the Japanese abduction issue will be in Geneva for a seminar, the sources noted.

In May, North Korea agreed to re-investigate the fate of Japanese people believed to have been abducted by the North's agents in the 1970s and 80s.

In July, Pyongyang launched a special committee to investigate the case and in return, Japan lifted some of its unilateral sanctions imposed on North Korea.

Japan's move has raised concerns of a negative impact on trilateral cooperation among Seoul, Washington and Tokyo on curbing the North's nuclear weapons programs.

A Japanese government official recently reaffirmed Tokyo's push for talks with Pyongyang, saying that North Korea's continued missile and rocket launches will not affect the ongoing discussions on the abduction issue. He said that the next round of talks would open in early September.

The six-party talks aimed at curbing the North's nuke ambitions have been dormant since late 2008 when Pyongyang walked away from the negotiating table. The talks involve the two Koreas, the U.S., China, Russia and Japan.

North Korea has called for an "unconditional" resumption of the talks, but Seoul and Washington insist that Pyongyang should first take concrete steps toward denuclearization.

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北 강석주 곧 유럽 방문…美·日과 접촉가능성 주목

독일·벨기에·스위스·이탈리아 등 이례적 방문 예정

중국 거쳐갈 것으로 예상…北中 고위급협의 여부도 관심


북미 제네바 합의의 주역으로 북핵·대미외교를 포함한 북한의 외교정책을 주도하는 것으로 알려진 강석주 북한 노동당 국제비서가 곧 유럽 국가를 순방할 것으로 2일 알려졌다.

북한 외교의 거물인 강석주가 북한을 벗어나 유럽을 찾는 것은 극히 이례적인 일로 주목된다.

복수의 정부 소식통 등에 따르면 강석주는 이르면 이번 주 후반부터 독일, 벨기에, 스위스, 이탈리아를 차례로 방문한다. 벨기에에서는 유럽연합(EU) 측과의 일정도 잡고 있는 것으로 알려졌다.

이번 방문은 형식적으로는 방문국 정당과의 당 대 당 교류 차원에서 추진되는 것으로 전해졌다. 이런 이유로 방문국 정부 인사와의 면담 일정도 구체적으로 잡혀진 것이 없는 것으로 알려졌다.

그러나 강석주의 급(級)을 볼 때 이번 방문의 의미를 '당 대 당 교류'로만 한정하기는 어렵다는 것이 대체적인 분석이다. 북한이 외교적인 고립을 탈피하기 위해 모종의 임무를 갖고 강석주가 움직이는 것 아니냐는 것이다.

정부 소식통은 '다른 인사가 아닌 강석주가 가는 것에 다들 주목하고 있다'고 말했다. 다른 소식통도 '강석주의 북한 내 위치를 고려할 때 이번 방문에는 분명한 목적이 있을 것'이라고 밝혔다.

특히 시기적으로 강석주의 유럽 방문은 미국 정부 당국자의 극비 평양 방문설과 이달 하순 리수용 북한 외무상의 뉴욕 유엔총회 참석 등과 맞물려 있어 주목된다.

일각에서는 강석주가 유럽에서 미국이나 일본측 인사들과 비밀 접촉을 하는 것 아니냐는 관측도 내놓고 있다.

북한과 미국은 과거 유럽 지역에서 비공개 접촉을 갖기도 했다.

강석주는 북한의 핵동결과 핵사찰·핵시설 해체의 대가로 경수로와 중유를 받고 북미관계 정상화를 추진하는 것을 골자로 하는 제네바 합의를 1994년 만든 경험을 갖고 있다.

강석주의 스위스 방문 시기(11∼13일)에는 일본 총리실 납치문제대책본부 수장도 납북 일본인 문제를 주제로 한 세미나(10일)차 제네바에 머물 것으로 알려져 북일간 고위급 접촉 가능성도 제기되고 있다.

강석주가 유럽으로 갈 때 항공편 등의 이유로 중국을 거칠 수밖에 없을 것으로 보여 북중관계가 악화한 가운데 중국 고위관계자와의 접촉 가능성도 배제할 수는 없다.

정부 관계자는 강석주의 유럽 방문 기간 북미·북일 접촉 가능성 등에 대해 '현재로는 확인된 것은 없다'고 말했다.

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