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Posted : 2014-06-18 12:39
Updated : 2014-06-18 21:13

Redemption is sweet for Lee Keun-ho

Korea's Lee Keun-ho celebrates after scoring the opening goal against Russia in their Group H World Cup match. /AP-Yonhap

By Kim Tong-hyung


Lee Keun-ho has been chronically undervalued as a football asset, so his goal against Russia in Korea's World Cup opener on Wednesday (KST) had a taste of redemption.

The 29-year-old Sangju Sangmu forward has a nose for the net and a flair for the
moment, evidenced by his lengthy highlight reel of critical goals he scored for Korea in various levels of international competition.

Despite his productivity, Lee, who made his first appearance for the senior national team in 2007, has rarely been considered as the focal point of Korea's offense.

Coaches seemed unsure how to use Lee in the 4-2-3-1 formation that has become favored by Korea. The 1.76-meter Lee is not a good fit as a lone striker when he struggles to win balls in the air and stretch the defense. While Lee's speed is an asset, coaches have preferred players who are more nuanced as distributors on the flanks.

Lee's most frustrating setback came ahead of the 2010 World Cup when then-coach Huh Jung-moo left the forward off his 23-man roster.

Although Lee had played brilliantly for the Taeguk Warriors in the regional preliminaries, Huh was not convinced that Lee's success in Asian competition would translate to success in South Africa.

Lee scored his goal from distance after Russian goalkeeper Igor Akinfeev failed to gather the ball and spilled it over his head and into the net./ AP-Yonhap


Current coach Hong Myung-bo valued Lee more than Huh did, but it was also clear that Lee was the third forward on Hong's totem pole. A diminished Park Chu-young won the starter's job by default, and Kim Shin-wook, a towering striker who often plays smaller than his 1.97-meter frame, was the first-choice backup over Lee.

But if the game against Russia is any indication, Lee's direct, bullish style in the attack could add a critical element to Hong's team, which looked organized in defense, but ran quickly out of ideas on offense.

Lee has never been accused of lacking confidence and his goal in the 68th minute demonstrated his quality.

Taking the ball from Han Kook-young outside the penalty area, Lee saw space in front of him and did not hesitate to launch a right footer from distance. Russian goalkeeper Igor Akinfeev failed to gather the ball and spilled it over his head and into the net.

While Lee was credited for the goal, it looked more like Akinfeev's blunder. But these are exactly the kind of goals the shoot-first, think-later Lee will score out of the blue. For a Korean team that lacks creativity on the offense, Lee's quick trigger can provide a needed jolt whether he continues to come off the bench or replaces Park as the starter.

"I had a good practice session and I liked my touch on shot attempts. It was a shot from a distance, but I had confidence when I kicked the ball. And I guess when you are confident, you get a little lucky as well,'' Lee told reporters after the game.

"I have been dreaming about this kind of a goal at the World Cup for a long time. It will take more time for me for all things to sink in.''

While Lee's goal put Korea up 1-0, the Russians scored an equalizer just six minutes later when Alexander Kerzhakov took advantage of a missed clearance and slipped the ball past Korean goalkeeper Jung Sung-ryong. The game ended in a 1-1 draw. Korea will next face Algeria in Porto Alegre on Sunday.

"The result was a little disappointing, but I liked the way we played,'' Lee said.

"I am confident in our preparation, how we practiced our passing. We will play hard to beat Algeria."


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'월드컵 울분포'로 선제골 뽑은 '바람의 아들' 이근호

홍명보호 앞에 사상 첫 원정 월드컵 8강 진출의 발판을 놓은 선수는 '바람의 아들' 이근호(29·상주 상무)였다.

이근호는 18일 오전(한국시간) 브라질 쿠이아바의 아레나 판타나우에서 열린 러시아와의 2014 브라질 월드컵 조별리그 H조 1차전 후반 11분 교체 출전해 강력한 오른발 중거리슛으로 선제골을 터뜨렸다.

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