Posted : 2012-12-12 16:17
Updated : 2012-12-12 16:17

ROK, US hit for intelligence failure

An anchor for North Korea's official Korean Central News Agency announces the successful launch of the nation's Unha-3 rocket, which it says placed a satellite into space, Wednesday, in this screen capture. The launch was widely condemned. / Yonhap

By Yi Whan-woo

The military intelligence of South Korea and the United States are facing criticism for failing to predict the launch of a long-range rocket by North Korea on Wednesday.

The two allies had previously said that the liftoff would not be imminent, citing the fact that the communist regime moved the Unha rocket a day earlier from its launch pad in Chulsan, North Pyeongan Province due to a possible technical problem.

Both Seoul and Washington closely tracked the launch preparations because they deemed it as a cover for a test firing of banned ballistic missile technology.

However, the allies were wrong about the eventual timing of the liftoff. Their military officials concluded that the Pyongyang government moved its rocket because of a technical problem that would take time to fix. They also bought an announcement from North Korea that it would extend its launch window.

The Ministry of National Defense (MND) also reportedly detected that the multi-stage rocket was being separated for repairs. It even reduced the number of officials in its task force that was formed to take countermeasures against a launch.

"We never found a single clue that indicated the launch was imminent," said a government official.

Another official offered a similar view.

"The engine is mounted in a part of the rocket that definitely had a problem, and that's why North Korea postponed the launch date to solve this problem," he said. "And at the moment, I feel like I was stabbed in the back."

South Korea detected the launch on Wednesday through Aegies-equipped destroyers in the West Sea when the rocket passed above coastal waters in the morning.

One part of the two-body rocket landed to the west of the Korean Peninsula while the second part landed to the east of the Philippines.

The Korean government authorities have also been the target of criticism for having failed to coordinate their intelligence. The Defense Ministry has monopolized the related information without properly sharing it with relevant agencies such as the Ministry of Foreign Affairs and Trade and the National Intelligence Service.

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한미 정보판단 '허점' 노출

전날 '로켓 발사대에서 내렸다' 확인..임박징후 파악못한듯

북한이 12일 장거리 로켓을 전격 발사한 것과 관련해 한국과 미국의 군ㆍ정보 당국의 정보 판단력에 심각한 문제가 있다는 지적이 제기되고 있다.

한미는 전날 북한이 평안북도 철산군 동창리 발사장의 발사대에 장착된 로켓을 지상으로 내려 조립건물로 옮긴 것으로 파악하고 당장 발사하지 않을 것으로 판단했기 때문이다.

양국은 당시 미국 첩보위성과 한국의 아리랑-3호 위성 등을 통해 로켓이 발사대에서 분리되어 수리 중인 것으로 파악한 것으로 알려졌다.

정부 당국은 이런 사실이 언론을 통해 알려지자 비공식적으로 로켓이 발사대에서 조립건물로 옮겨진 사실을 사실상 시인하기도 했다.

하지만 북한의 장거리 로켓 발사가 이날 오전 9시51분 전격 탐지되자 당혹스런 모습을 보였다.

정부의 한 관계자는 '북한이 로켓을 발사할 것이라는 임박한 징후는 포착하지 못했다'고 말했다.

다른 관계자는 '1단 로켓의 엔진에 문제가 있었고 북한도 발사기간을 1주일 늦췄기 때문에 이번 주 발사할 것으로는 사실상 판단하지 못했다'면서 '뒤통수를 맞은 기분'이라고 당혹감을 감추지 못했다.

국방부와 합참도 북한이 로켓을 수리하는 정황이 포착되자 전날 통합태스크포스(TF)의 책임자 계급을 하향 조정하고 근무자의 수를 다소 축소하기도 했다.

군 당국은 북한이 로켓을 전격적으로 발사할 것이라고 예측하지 못했다는 지적이 나오자 해명에 부심했다.

국방부 관계자는 '우리 군은 합참 작전지휘실에서 모두 대기했다'면서 '북한이 발사를 준비하는 과정을 관찰하고 있었고 언제 발사할지에 대해 경계를 늦추지 않고 계속 지켜보고 있었다'고 밝혔다.

그는 '북한이 발사를 준비하는 과정이 어제부터 있었다'면서도 '(발사가) 임박 했다는 부분은 정확히 파악하기 어렵다'고 강조했다.

군과 정보 당국의 이런 모습과 달리 우리나라 이지스 구축함 3척이 모두 로켓 궤적을 성공적으로 포착한 것은 그나마 다행스러운 일로 평가되고 있다.

세종대왕함과 이이율곡함은 서해 상공을 통과한 로켓의 궤적을, 서애류성룡함 은 오키나와 서쪽 해상을 날아가는 로켓 궤적을 각각 추적한 것으로 알려졌다.

한편 군 일각에서는 북한이 전날 로켓을 발사대에서 내려 조립 건물로 옮긴 뒤 새로운 로켓을 전격적으로 발사대에 장착한 것 아니냐는 관측이 나오고 있다.

이에 군의 한 관계자는 '정보 사항이어서 구체적으로 확인해주기 어렵다'고 말했다. (서울=연합뉴스)

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